20 mayo, 2022

#Opinión || La Odisea del telescopio más potente del mundo

Fotos: NASA

Voto en Blanco (11 de febrero de 2022) || Por Rubén Martínez

Cada vez que vemos hacia el espacio, es imposible no preguntarse sobre lo desconocido que hay en la oscuridad, la inmensidad del universo y sus secretos siempre han sido un misterio.

Mirar hacia las estrellas evoca intriga sobre el principio de los tiempos y la creación de las galaxias. Tras cientos de años, ahora el hombre y su tecnología han podido dar un vistazo a los primeros momentos en que las estrellas comenzaron a brillar.

Para ver hacia atrás, es necesario tener un espejo. Uno tan grande que pueda captar toda la luz de las galaxias, una luz que dejó su fuente de origen desde hace mucho tiempo, una galaxia naciente o una estrella.

El pasado 25 de diciembre del 2021, fue un glorioso día de Navidad para toda la comunidad científica con el lanzamiento del telescopio espacial más poderoso del mundo.

Tres décadas después y miles de millones de dólares en construcción, el Telescopio Espacial James Webb, despegó en el cohete Ariane 5 desde el Centro Espacial Kourou en la Guayana Francesa.

Este nuevo telescopio ayudará a entender más sobre los misterios del universo, podrá dar un vistazo hacia el origen y verá hacia planetas nuevos.

Llamado así en honor a uno de los ex directores de la NASA. El James Webb es la máquina del tiempo más real que se ha construido y nos permitirá ver el nacimiento del universo, hacia miles y millones de años atrás.

Este es el sucesor largamente esperado del telescopio espacial Hubble que se lanzó en 1990 y revolucionó la astronomía. Sin embargo, aún existen muchas nuevas fronteras que el Hubble no puede sondear, desde encontrar las primeras estrellas hasta detalles sobre exoplanetas, ¡y justamente el James Webb está listo para hacerlo!

¿Qué diferencia tiene del Hubble?

En primer lugar, es simplemente más grande: el tamaño del espejo es la clave. El Hubble mide 2,4 m de ancho, ¡pero el JWST tiene 6,5 m de ancho! En términos de volumen, el Hubble es como un autobús comparado con una cancha de tenis. 

Este es realmente el telescopio de la próxima generación.

¿Alguna vez has visto las fotos que tomó el telescopio Hubble?

El James Webb tomará fotos así, mucho más lejos (y en el pasado), así como en infrarrojo.

También podrá analizar las composiciones atmosféricas de ciertos exoplanetas para que podamos ver si son potencialmente habitables. De planetas como Próxima Centauri B aún no conocemos la composición atmosférica. El JWST podrá descubrir cuáles son sus propiedades.

¿Cómo funciona?

La luz tiene una velocidad máxima que no puede exceder. En general, cuanto más lejos está algo de nosotros, más rápido se aleja. Como resultado del efecto Doppler, esta luz se desplaza hacia el rojo: los objetos se alejan de nosotros, por lo que la frecuencia de la luz que emite disminuye.

En el caso de las galaxias que están a unos 10 mil 000 millones de años luz de distancia, el desplazamiento hacia el rojo es tan drástico que lo que solía ser luz azul ahora es roja y todo lo demás está en el espectro infrarrojo. Esto significa que, si los científicos quieren estudiar cosas que están  muy lejos (y por lo tanto la luz que vemos es muy antigua, acercándose cada vez más a la edad del universo), tienen que construir telescopios que se especialicen en el espectro infrarrojo.

Para eso está el JWST. Su misión es investigar el espacio en luz infrarroja para que podamos obtener información más detallada sobre las cosas más antiguas del universo.

Este es el tipo de cosas dónde solo los astrónomos se emocionan tanto, utilizarán el JWST y podrán tener un análisis espectral de diminutos puntos de luz.

Habrá imágenes, por supuesto, aunque la mayoría de ellas serán de “color falso” porque el JWST ve principalmente una luz que nosotros no podemos ver.

Pero los astrónomos se emocionan más con esos puntos de luz que están a miles de millones de años luz de distancia, porque esas pequeñas especificaciones nos acercan mucho más a la comprensión de cómo comenzó el universo.

El revelo perfecto

Debido a que el telescopio es tan grande y poderoso, puede ver mucho más en el pasado que el Hubble. Lo más lejos que Hubble pudo ver fue 13 mil 400 millones de años en el pasado. El James Webb podrá ver 13 mil 700 millones de años en el pasado (100 millones de años después del Big Bang). No parece mucho, pero es una gran diferencia.

Este nuevo telescopio bendecirá a la humanidad con décadas de nuevos descubrimientos científicos que mostrarán los procesos que siguió el universo para formar las primeras galaxias y planetas. Junto con eso, detectará composiciones atmosféricas de exoplanetas. Esto es mucho más de lo que Hubble podría hacer.

El James Webb no estará orbitando la Tierra como el Hubble, sino que estará fuera de la órbita de la Tierra más allá de la distancia que nos separa de la Luna, en un punto especial llamado L2. Esta locación fue seleccionada porque tiene más ventajas dónde el telescopio puede explotar sus instrumentos infrarrojos, manteniéndolos más fríos. Además de que no sólo se limitará a observar la mitad del día como lo solía el Hubble, el JWST tiene un protector solar que le permitirá ver todo el tiempo.

Sin embargo, la genialidad del telescopio también tiene desventajas. El telescopio fue construido para durar solamente 10 años, por la cantidad de combustible.

El Hubble se ha mantenido en órbita gracias a múltiples misiones de astronautas de para arreglar y actualizarlo. Por otra parte, la buena noticia es poder actualizar JWST en 10 años cuando sea necesario (muy probablemente a través de la robótica). Esta misión tiene una prioridad especial de la NASA.

¿Qué se espera del James Webb?

La NASA no solo gastará millones en un lindo telescopio, se tienen objetivos clave como:

  • Estudiar la luz de las primeras estrellas y galaxias
  • Estudiar la formación y evolución de galaxias
  • Comprender la formación estrellas y sistemas planetarios
  • Estudiar la formación de sistemas planetarios y los orígenes de la vida

Esos son objetivos revolucionarios, pero dicho esto, es importante tener en cuenta que cada vez que se obtenga información, estará por delante de cualquier cosa que haya existido antes, habrá nuevos descubrimientos que nadie esperaba ¡porque el universo es tan asombroso más allá de nuestra imaginación más salvaje!

Por ejemplo, ¿sabes por qué se llamó Telescopio Espacial Hubble?

Porque fue construido para medir la constante de Hubble, que impulsa la expansión del universo.  En su camino, el Hubble se utilizó para descubrir la energía oscura, el campo profundo del Hubble, y simplemente revolucionar la astronomía de muchas maneras, todo mientras se capturaban bellas imágenes para todo el mundo de forma gratuita. ¡Hay tanto por descubrir, y ni siquiera lo sabemos todo todavía!

¿Cuándo tendremos las primeras fotos?

Probablemente alrededor de seis meses, primero, el telescopio tiene que viajar al punto L2 y desplegarse en su tamaño gigante desde el tamaño de la carcasa del cohete. Luego, debe hacer cosas como alinear el espejo correctamente, debe asegurarse de que los instrumentos realmente se enfoquen. ¡Pero cuando lo haga y la primera fotografía se publique, será la noticia número uno en todo el mundo!

¡Aquí es donde comenzará la diversión, lo emocionante y surreal!

Los misterios de origen del universo estarán ante nuestros ojos y se develarán en los próximos años.

De jugar con pequeños telescopios y soñar con explorar las galaxias, para niños o adultos, toda la humanidad y las generaciones posteriores esto solo es el comienzo de una nueva aventura hacia el universo.

 

 

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